Guía para el trabajo

El plomo en el trabajo: una guía para los empleados

Introducción

El envenenamiento por plomo ha sido una preocupación grave médica por siglos. Aunque se sabe mucho a cerca del plomo y como puede afectar a su salud, el envenenamiento por plomo hoy día sigue siendo muy común.

Se encuentra el plomo en las baterías, los radiadores de los carros, las tuberías y algunas pinturas, las balas de metal, la cerámica, y en muchos productos más. Los trabajadores en unas 120 ocupaciones usan el plomo. Si no se maneja correctamente, el plomo puede causar problemas serios de salud.

¿Cómo afecta el plomo al cuerpo?

Los trabajadores se pueden exponer al plomo a través de inhalar polvo o humo de plomo durante el trabajo, de comer, beber, o fumar en áreas del trabajo, o por tocar objetos contaminados-y por tragar el polvo de plomo por error. Los trabajadores en muchos sitios tienen tanto plomo en sus cuerpos que poco a poco se están envenenando. Los síntomas quizás no se noten al principio, pero a medida que pase el tiempo, el plomo puede dañar el cerebro, la sangre, los nervios, los riñones y los órganos reproductores. Este daño puede causar cansancio extremo, problemas emocionales, insuficiencia renal, coma, o muerte inclusive.

Los niños pequeños son especialmente afectados por el plomo. El polvo de plomo puede amontonarse en la ropa del trabajo durante el día. Cuando los trabajadores llevan esa ropa a casa, entonces el plomo puede contaminar los carros y las casas. Los niños pequeños así se pueden envenenar por el polvo contaminado con plomo.

¿Cómo sé si tengo demasiado plomo en mi cuerpo?

El envenenamiento por plomo puede ocurrir cuando la gente esté expuesta a cantidades grandes o pequeñas de plomo a tiempo. El plomo se acumula en el cuerpo y puede causar daño temporal o permanente. Una prueba de sangre para el plomo puede indicar si su cuerpo ha absorbido una cantidad peligrosa de plomo. Un nivel alto de plomo en la sangre indica que el plomo se está acumulando en su cuerpo más rápido de que se elimine.

¿Qué son los síntomas del envenenamiento por plomo?

Hay muchos síntomas que indican un problema con el plomo, pero también pueden ser síntomas de otras enfermedades. Es posible también tener envenenamiento por plomo sin notar algún síntoma. Si trabaja normalmente con plomo, debería ir al médico a menudo, aunque no experimente estos síntomas:

Síntomas tempranos del envenenamiento por plomo:

  • Fatiga
  • Malestar estomacal
  • Irritabilidad o nerviosidad
  • Falta de apetito
  • Dolor de cabeza
  • Insomnio
  • Sabor metálico
  • Problemas reproductivas

Síntomas posteriores:

  • Dolores en el estómago
  • Estreñimiento
  • Nausea
  • Pérdida de peso
  • Problemas de memoria
  • Dolores de músculos y de articulaciones
  • Muñecas o tobillos débiles
  • Problemas de riñones

Los efectos del plomo en la salud de los adultos:

Cada uno responde distintamente a la exposición al plomo. Esta tabla muestra los niveles de plomo en la sangre a las cuales usted puede sentir los efectos adversos del plomo. En general, los efectos del plomo en los niños son aún más graves.



Daño

Nivel de plomo en la sangre (mcg/dl)

Lesión cerebral grave (encefalopatía)

100

Dolores de cabeza, problemas de memoria y concentración, trastornos del sueño, cambios en el estado de ánimo

60-70

Anemia

60

Dolores del estómago, estreñimiento, diarrea, falta de apetito

50-70

Trastornos nerviosos, disminución de los glóbulos rojos

50

Problemas reproductivos masculinos; daño a los riñones

40

Reflejos más lentos

30

Subida de la presión sanguínea

10-15

Efectos adversos al feto

5

EL PLOMO TAMBIÉN PUEDE CAUSAR CÁNCER

Los casos extremos del envenenamiento por plomo pueden resultar en convulsiones, coma, o muerte inclusive. Es importante hacer incapié en el hecho de que el plomo todavía puede dañar al cuerpo, aunque no sean presentes ningunos de los síntomas. (Consulte la tabla sobre los efectos del plomo en la salud)

¿Qué es la norma de plomo de OSHA?

29 CFR 1910.1025 La Administración de la Seguridad y Salud Ocupacionales (Occupational Safety and Health Administration, OSHA por sus siglas en inglés) cubre la mayoría de las industrias en el sector privado, salvo en construcción o agricultura.

NOTA: Aunque la norma de plomo de OSHA no se aplica legalmente a la construcción, se recomienda que todos los trabajdores expuestos al plomo tengan la misma protección o una similar.

La norma de plomo, escrita por OSHA, require que los empleadores hagan ciertas cosas para asegurar que el lugar de trabajo esté seguro. Ningún empleado debe ser expuesto al plomo a una cantidad que supere 50 microgramos por metro cúbico de aire (mcg/m 3) en una jornada de 8 horas, el límite permisible de exposición (Permissible Exposure Limit, PEL por sus siglas en inglés). Se tiene que proveer y usar duchas limpias, salas de cambio limpias, y salas de comer limpias. La norma también exige muestras de exposición al plomo, métodos para reduicr el plomo en el lugar de trabajar, pruebas médicas para los empleados para averiguar si sus cuerpos están absorbiendo demasiado plomo, y la extracción pagada del trabajo en casos del envenenamiento por plomo.

Los requisitos de la norma de plomo están basados en los niveles de plomo en el aire en el lugar de trabajo. Se debe acordar que tragar el polvo de plomo también puede causar un problema. Así que mantener el lugar de trabajo limpio es muy importante.

¿Qué son mis derechos bajo la norma de plomo de OSHA?

La norma de plomo le da, como trabajador expuesto al plomo, varios derechos provistos por su empleador. Los requisitos de la norma de plomo dependen de cuanto plomo hay en el aire de su lugar de trabajo.

  • Para averiguar si hay un problema de plomo, su empleador tiene que probar el aire para el plomo en esas zonas que parecen tener los niveles más altos de plomo en el aire.
  • Si las muestras del aire indican un nivel de plomo superior a 30 mcg/m 3 (OSHA "Action Level" - Nivel de acción OSHA), pero menor a 50 mcg/m 3 durante una jornada de 8 horas, su empleador está obligado a hacer lo siguiente:
    • Capacitación
      Tiene el derecho de ser informado de que está trabajando con plomo y otros materiales peligrosos. Se exige una vez al año la capacitación para educarle en como se deben manipular los productos de plomo, como el plomo afecta a su salud, como protegerse de la exposición al plomo, y a cerca de los detalles de la norma de plomo de OSHA.
    • Muestras del aire
      Es obligatario hacer muestras del aire cada 6 meses para vigilar las concentraciones de plomo. Su empleador le tiene que notificar de los resultados por escrito. El límite permisible de la exposición puesto por OSHA es 50 mcg/m 3, un promedio calculado a lo largo de una jornada de 8 horas.
    • Revisiones médicas (sólo si está expuesto a más que 30 mcg/m 3 durante una jornada de más de 8 horas para más que 30 días al año).
      Tiene el derecho a una revisión médica (pagada por su empleador) antes de comenzar algún trabajo que le exponga al plomo. También se proveen las revisiones médicas si tiene síntomas del envenenamiento por plomo, niveles elevados de plomo en la sangre, dificultad usando la máscara de respiración, preocupaciones a cerca de los peligros hacia la reproducción causados por el plomo, o si está en protección por la extracción médica.
    • Supervisión biológica (sólo si está expuesto al plomo a más que 30 mcg/m 3 durante una jornada de más de 8 horas para más que 30 días al año).
      Tiene el derecho de tener su sangre probado, a cuenta de su empleador, para averiguar si contiene plomo y si su cuerpo está absorbiendo demasiado plomo, y se exige que se le den los resultados en escrito. Esta supervisión se debe repetir a los intervalos especificados en la norma de plomo de OSHA.
    • Extracción Médica
      Tiene el derecho de ser extraído de la exposición al plomo si su nivel de plomo en la sangre llega a o sobrepasa 60 microgramos por decilitro de sangre completa (mcg/dl), o si el promedio de los tres últimos niveles de plomo en su sangre (o el promedio de todas las pruebas de sangre en los últimos 6 meses, el que dure más tiempo), equivale a o supera 50 mcg/dl. No se obligue la extracción si el resultado de la última prueba es menos que 40 mcg/dl. La extracción médica dura hasta que los dos últimos niveles seguidos de plomo en la sangre sean menos que 40 mcg/dl. También se puede extraer de la exposición al plomo si tiene una condición médica que se puede empeorar debido a la exposición al plomo. Durante su extracción médica, su empleador tiene que pagarle su sueldo normal, mantener su antigüedad y los otros derechos y beneficios del empleo como si su trabajo no hubiese cambiado. La extracción médica puede durar 18 meses.
      En algunos casos muy extremos del envenenamiento por plomo, un médico puede recomendar un tratamiento con quelantes. Ésto es un proceso médico para quitar el plomo de la sangre. Hay muy graves efectos secundarios potenciales con este tratamiento, incluyendo daño a los riñones. Así que sólo se debería usar en casos muy serios y jamás se debe usar rutiniaramente para mantener niveles bajos de plomo en la sangre.

  • Si el muestreo del aire indica un nivel de plomo superior a 50 mcg/m 3 durante una jornada de 8 horas, su empleador está obligado a hacer lo siguiente:
    • Repetir las muestras del aire cada 3 meses
    • Las duchas y las salas de cambi
      Su empleador tiene que proveer duchas limpias, salas de cambio limpias, y sitios distintos para guardar la ropa del trabajo y la ropa de la calle.
    • Las salas de comer
      Su empleador tiene que proveer una sala de comer seperada del área de trabajo e instalaciones para lavarse.
    • Ventilación (sólo si está expuesto al plomo en cantidad superior a 50 mcg/m 3 durante una jornada de 8 horas, más que 30 días al año).
      Su empleador tiene que instalar un sistema de ventilacion de escape o usar otros métodos de ingeniería (herramientas o maquinaria que se usan para disminuir el contacto can el plomo) o tomar otras medidas del trabajo para asegurar que su exposición no excede del PEL, si es factible.
    • La protección respitoria y el equipo protector
      Su empleador tiene que proveerle con las máscaras de respiración adecuadas (las mácaras de papel desechables no valen) y también tiene que proveer capacitación en como usarlas, hasta que se llege al PEL a través de la ventilación o medidas del trabajo. También se le tiene que dar ropa y equipo protector, incluyendo los overoles, los guantes, y los zapatos.

¿Qué pasos puedo tomar para protegerme a mi mismo?

  • Use los sistemas de ventilación provistos para su protección. Sea consciente de como funcionan estos sistemas y si funcionan bien o no.
  • Use la máscara de respiración correctamente. Su empleador tiene que proveer la máscara adecuada para el trabajo y tiene que tener un programa para limpiar las máscaras y asegurar que estén en buena forma and que quepan bien.
  • Mantenga limpio su área de trabajo. No use el aire comprimido para quitar el polvo de plomo. Su empleador tiene que proveerle una aspiradora de filtro de aire de alta eficiencia (HEPA, por sus siglas en ingles) o tiene que usar un sistema de limpieza mojado.
  • No coma, ni beba, ni fume en los lugares de trabajo. Su empleador tiene que proveerle un sitio aparte y que no contenga polvo de plomo.
  • Lávese siempre las manos y la cara antes de comer, beber, o fumar.
  • Dúchese, lávese el pelo, y cámbiese de ropa, zapatos inclusive, antes de salir del trabajo. El polvo de plomo en su ropa puede contaminar su casa y dañar a sus hijos.
  • Guarde su ropa de la calle en una taquilla separada de su ropa del trabajo.
  • Coma una dieta bien equilibrada. Ayunar puede aumentar el nivel de plomo en su cuerpo. La nutrición apropiada puede ayudar a reducir los niveles de plomo.

Para más ayuda o información sobre el registro del plomo, por favor dénos una llamada o mande una carta a:

Occupational Lead Registry
Department of Labor Standards
1001 Watertown Street, 2 nd Floor
West Newton, MA 02465
(617) 969-7177
www.mass.gov/dos

Para conseguir una copia de la norma de plomo de OSHA (29 CFR 1910.1025), contacte a la oficina de OSHA más cercana:

Occupational Safety and Health Administration
639 Granite Street, 4 th Floor
Braintree, MA 02184
(617) 565-6924

Occupational Safety and Health Administration
138 River Road, Suite 102
Andover, MA 01810
(978) 837-4460

Occupational Safety and Health Administration
1141 Main Street
Springfield, MA 01103
(413) 785-0123

El contenido para este folleto ha sido adaptado del Departamento de Salud de Tejas y del Departamento de Servicios de Salud de California