Los consumidores invierten millones de dólares en mejoras a sus hogares cada año. Hay ocasiones en que loscontratistas de construcción abusan de la confianza de los propietarios. En 1992, se creó la Ley de Contratistas de Mejoras en Hogares (Home Improvement Contractor Law) (M.G.L. c. 142A) con el propósito de proteger a los consumidores y reglamentar las prácticas que realizan estos contratistas.

La Ley exige la inscripción al contratista, establece un programa de arbitraje para resolver controversias entre los propietarios y los contratistas registrados y crea un Fondo de Garantía para compensar a los consumidores hasta por $10,000 Dólares para cubrir las sentencias no cubiertas que se hayan promovido en contra de los contratistas. Remodelar y mejorar su hogar es una gran responsabilidad. Afortunadamente, al obtener pleno conocimiento de los derechos que la Ley le otorga y tomando algunas precauciones, usted puede evitar problemas mayores. Asegúrese de planear cuidadosamente todos los aspectos antes de invertir miles de dólares en mejoras para su hogar.

Antes de Iniciar El Proyecto

Asegúrese de planear cuidadosamente antes de invertir miles de dólares en mejoras para su hogar.

  • Medite sobre el diseño específico que desea (si es necesario, puede consultar con un arquitecto o con un diseñador) y decida con base en un presupuesto.
  • Medite sobre los materiales que desea utilizar. Visite negocios que ofrecen este servicio, lea revistas de decoración del hogar, o hable con otras personas que hayan realizado remodelaciones similares.
  • Describa claramente el trabajo que desea hacer en una hoja de especificaciones y un plano o dibujo básico para los posibles contratistas. Cuando los contratistas cotizan un proyecto usando la misma descripción del diseño, es más probable que el proceso de licitación sea más preciso y completo.
  • Contacte una asociación profesional de la industria de la construcción para solicitar asesoramiento sobre el proceso de remodelación de su hogar que incluya información de como seleccionar a un contratista.

Antes de Contratar a un Proveedor

La parte más importante del proceso de remodelación de un hogar es precisamente la selección de un contratista. Así es que le sugerimos lo siguiente:

  • Entrevistarse con por lo menos tres contratistas y solicitarles un estimado detallado y por escrito.
  • Verifique con La Oficina de Asuntos del Consumidor (Office of Consumer Affairs) para asegurarse de que el contratista o subcontratista que planea contratar esté efectivamente registrado con el Estado.

En caso de que el contratista o subcontratista no esté registrado, usted no estará protegido por la Ley de Contratistas de Mejoras en el Hogar (Home Improvement Contractor Law). Sin embargo, pueden existir algunas otras opciones a través del sistema legal.

Hay algunas excepciones del requerimiento de registro: Los contratistas que no necesitan estar registrados son los instaladores o proveedores de calefacción central y aire acondicionado, los dispositivos para la conservación de energía, jardinería, pintura interior, recubrimientos de paredes y pisos, cercas o bardas, paredes de mampostería independientes, piscinas sobre la superficie del terreno, contraventanas, cobertizos o marquesinas, patios en la superficie del terreno, entradas de carros y ciertos profesionistas con licencia como arquitectos, electricistas y plomeros que proveen servicios que se encuentran exclusivamente dentro del alcance de su profesión. Adicionalmente, no necesitan estar registrados algunos contratistas que realizan trabajos pequeños de tiempo parcial (menos de $500).

Los contratistas registrados deben mostrar su número de registro que consta de seis dígitos en todos sus materiales de publicidad, en los contratos y permisos. Siempre que vea desplegado el nombre de una compañía o de un contratista, adjunto también debe ver su número de registro. El Estado les proporciona una tarjeta de identificación a todos los contratistas que se inscriben. Pida ver esta tarjeta para verificar que la registración es válida y que no esté vencida. En caso de que usted descubra que el contratista no está registrado, contacte la Oficina del Procurador General (Attorney General's Office) para reportar esta acción ilegal.

  • Confirme las referencias de cada contratista. Investigue los trabajos que ha hecho el contratista. Llame a otros propietarios que lo hayan contratado e infórmese si han tenido algún problema. Revise el historial de reclamos en contra del contratista con la Oficina del Procurador General o el Buró de Mejores Negocios (Better Business Bureau). También puede llamar a la Oficina de Asuntos del Consumidor para informarse si ha habido algún caso de arbitraje o alguna reclamación al Fondo de Garantía (Guaranty Fund) en contra del contratista. Además puede obtener información en nuestro sitio de Mejoras en el Hogar en Internet en: www.Mass.Gov/homeimprovement

Antes ae Que Firme un Contrato

Solicite siempre un contrato detallado y por escrito, aún para proyectos menores. Esto lo protegerá y ayudará para que tanto usted como el contratista entiendan el alcance del trabajo y el precio del mismo. La Ley del Estado exige que cualquier contrato para remodelación del hogar que sea mayor a USD$1,000 sea por escrito. Si los contratistas violan esta disposición, podría suspenderse o cancelarse su registración y pueden ser multados o enfrentar un proceso penal. La Oficina de Asuntos del Consumidor (Consumer Affairs) puede proporcionarle un contrato muestra.

Asegúrese de que el contrato contenga lo siguiente:

  • identificación del contratista incluyendo su número de registro;
  • el precio total del trabajo;
  • el programa de pagos;
  • una cláusula para cambios o "extras";
  • una lista detallada de los materiales y/o especificaciones;
  • las fechas de inicio de terminación del trabajo;
  • una copia del seguro del contratista;
  • un aviso advirtiéndole que si obtiene usted mismo el permiso de construcción (building permit) o trata con contratistas no registrados no tendrá derecho al Fondo de Garantía (Guaranty Fund);
  • una notificación de cancelación de tres (3) días informándole de su derecho de cancelar el contrato si el convenio fue firmado en su hogar o en un lugar que no sea la oficina del contratista; y
  • otros detalles concernientes a su trabajo.

Asegúrese de que el contratista obtenga el permiso de construcción. En caso de que usted solicite el permiso, es posible que no tendrá derecho a hacer uso de la compensación del Fondo de Garantía (Guaranty Fund).

El contratista, por Ley, no puede solicitar por adelantado más de un tercio del costo total del contrato, a menos que sea necesario adquirir materiales especiales.

Si usted está financiando las mejoras en su hogar, debe tener presente que el contratista, bajo ninguna circunstancia, está autorizado a prestarle dinero, o actuar en asociación con alguna institución financiera si el préstamo queda respaldado con una hipoteca sobre su propiedad. De igual forma, un contratista no puede ofrecerle financiamiento con un prestamista específico si pretende utilizar su casa como colateral. Usted tiene el derecho de elegir la institución financiera que desee para negociar su préstamo. Primero, solicite al contratista el costo estimado de los trabajos que necesita hacer y después tome el tiempo necesario para buscar la mejor opción para el financiamiento.

Cuando Algo Sale Mal

En caso de que surgiera alguna disputa, o si usted considera que el trabajo fue hecho en una forma insatisfactoria, debe escribirle al contratista. Mencione su inconformidad por escrito y envíe la carta al contratista tanto por correo regular como por correo certificado con acuse de recibo. Asegúrese de detallar en orden cronológico la forma en la que se ha violado el convenio entre ambos. Recomiende la acción que le gustaría que tomara el contratista, como la manera en la que debe terminar el trabajo, pago por los daños, o la cancelación del contrato. Si esto no resuelve el problema, analice las siguientes opciones:

  • Mediación: Esto permite que ambas partes logren una solución aceptable para ambos con la ayuda de un moderador. La intervención de un moderador es voluntaria, por lo que se requiere el consentimiento de ambas partes. Puede solicitar un moderador a través del grupo de apoyo a los consumidores en su área local, mismos que están afiliados con la Oficina del Procurador General.
  • Arbitraje: Tiene derecho a un arbitraje aprobado por el Estado de acuerdo con el Programa de Arbitraje de Mejoras en el Hogar (Home Improvement Arbitration Program). Debe comprobar lo siguiente para calificar en un arbitraje:
    • que existe un contrato por escrito del proyeto
    • que el contratista estaba registrado en el momento de la contratación
    • el trabajo fue realizado en una vivienda de 1 a 4 unidades, ocupada por el propietario y que es la residencia principal de el proprietario en Massachusetts.

Si usted mismo obtuvo el permiso de construcción, puede tener derecho a un arbitraje (siempre que otros requerimientos se cumplan), sin embargo, no tendrá derecho al pago del Fondo de Garantía (Guaranty Fund). En caso de que el contratista no haya incluido la nota del permiso en el contrato y usted cumple con los demás requisitos, si puede tener acceso al Fondo de Garantía (Guaranty Fund).

Debe presentar su solicitud de arbitraje dentro de los dos años siguientes a la fecha de suscripción del contrato de remodelación del hogar. Si es aceptado en el programa, se cobrará el costo de la audiencia conforme a una escala variable con base en la magnitud de la reclamación.

Por favor tenga presente que las personas que promueven un arbitraje en contra de un proveedor que ya falleció, deben presentar su solicitud de arbitraje en la Oficina de Asuntos del Consumidor (Office of Consumer Affairs) y presentar una "Notificación de Reclamación (Notice of Claim)" ante el tribunal que corresponda. Ambos documentos deben presentarse dentro del año siguiente a la fecha del deceso. En algunos casos, será necesario presentar ambos documentos dentro de los 10 meses. Para mayor información, puede ponerse en contacto con la Oficina de Asuntos del Consumidor (Office of Consumer Affairs). También desee solicitar asesoramiento jurídico de un abogado.

Un árbitro profesional y neutral escucha el caso con ambas partes presentes y toma una decisión que es legalmente ejecutable. Cualquiera de las partes puede apelar la decisión en el tribunal dentro de los 21 días.

Un contratista con un disputa en contra de un propietario puede iniciar una acción de arbitraje solamente si ambas partes así lo convienen específicamente en el contrato, disponiendo que cada una de las partes firme y feche esa parte del contrato por separado. Sin embargo, el contratista puede hacer que un árbitro resuelva una contrademanda si el propietario ha iniciado la acción de arbitraje.

Para obtener una solicitud de arbitraje o solicitar información adicional acerca del programa de arbitraje, favor de llamar a la Línea Directa de la Oficina de Asuntos del Consumidor (Office of Consumer Affairs) al (888) 283-3757 o visite www.Mass.Gov/homeimprovement.

Acción ante el Tribunal: También puede promover su reclamación a través del sistema legal. Para reclamaciones menores de $2,000, el Tribunal de Reclamaciones Menores (Small Claims Court) es la alternativa de menor costo. La Officina de Asuntos del Consumidor (Consumer Affairs) ha publicado una Guía del Tribunal de Reclamaciones Menores para el consumidor, la cual está disponible bajo solicitud. El Tribunal de Distrito o Superior es más adecuado para reclamaciones mayores. Debe buscar asesoramiento legal para todas las reclamaciones.

Acerca de la sentencia

Tome en cuenta que en algunos casos puede estar impedido o se retrase la obtención de una sentencia de cualquier tipo en caso de que el proveedor que contrató se haya declarado en quiebra. En este caso, puede llamar a la Línea Directa de la Oficina de Asuntos del Consumidor (Office of Consumer Affairs) para recurrir a otra opción que esté disponible.

Después de Que Gana La Indemnización de un Arbitraje O una Sentencia del Tribunal

El Fondo de Garantía de Mejoras del Hogar (Home Improvement Guaranty Fund) fue creado como un fondo de último recurso para los consumidores que tienen una sentencia final en contra de un contratista que no ha sido pagada. El Fondo de Garantía se ha creado a través un pago no recurrente que se requiere a los contratistas en el momento de su registro inicial. Si gana su caso a través de arbitraje o en el tribunal y el contratista no cumple el pago de la indemnización o la sentencia, entonces puede solicitar al Fondo de Garantía hasta por la cantidad de $10,000 con base en su pérdida real. Sin embargo, debe considerar que si usted promovió una reclamación ante el Tribunal de Reclamaciones Menores cuando su daño real fue mayor de $2,000, el monto que tiene derecho a recibir del Fondo de Garantía estará restringido a $2,000.

Después de que un consumidor recibe un pago del Fondo de Garantía, el contratista registrado que es responsable estará obligado a rembolsar al Fondo el monto con intereses dentro de los 30 días. El incumplimiento de este rembolso puede resultar en una multa administrativa, en la revocación de la registración del contratista y, en casos extremos, un proceso penal.

Para recurrir al Fondo, debe presentar una solicitud de reclamación dentro de los seis meses siguientes a la fecha de la sentencia del tribunal o del arbitraje. También debe demostrar que se han agotado todos los esfuerzos razonables por cobrar la sentencia, de acuerdo con los reglamentos del Estado (201 CMR 14.00).

Para más información acerca del Fondo de Garantía, favor de llamar a la Línea Directa de la Oficina de Asuntos del Consumidor (Office of Consumer Affairs).

CÓMO ACCEDER AL FONDO DE GARANTÍA

Para calificar en el pago del Fondo, un propietario debe probar que:

  • Había un contrato para el proyecto.
  • El contratista estaba registrado ante la Oficina de Asuntos del Consumidor (Office of Consumer Affairs) en el momento de la contratación.
  • El contratista - no el propietario - obtuvo el permiso de construcción (con algunas excepciones).
  • El contrato fue para trabajo en una vivienda preexistente de 1 a 4 unidades, ubicada en Massachusetts y que es la residencia principal de el proprietario.
  • Se ha emitido la sentencia del tribunal o la indemnización de un arbitraje a favor del propietario y que se han agotado todos los "esfuerzos razonables por cobrar" dicha sentencia o indemnización.
  • Se presentó una solicitud al Fondo dentro de los seis meses de la indemnización de un arbitraje o de la sentencia del tribunal.

Fuentes de Ayuda

Para verificar la registración de un contratista:

Registro de Contratistas de Remodelación de Hogares (Home Improvement Contractor Registration)
Office of Consumer Affairs and Business Regulation (Oficina de Asuntos del Consumidor y Regulación de Negocios)
(617) 973-8787

Para verificar si existen antecedentes de
reclamaciones en contra de un contratista:

Oficina de Asuntos del Consumidor y Regulación de Negocios (Office of Consumer Affairs and Business Regulation)
(Solamente el historial de Arbitrajes y del Fondo de Garantía)
(617) 973-8787
Llamada sin costo: (888) 283-3757

Oficina del Procurador General (Attorney General's Office)
(617) 727-8400

Buró de Mejores Negocios (Better Business Bureau)
(508) 652-4800
(508) 755-2548
(413) 734-3114

Para presentar una reclamación formal:

Oficina del Procurador General (Office of the Attorney General)
(617) 727-8400

Para obtener solicitudes de arbitraje o del
Fondo de Garantía, una muestra de un contrato
o más información sobre la Ley de Mejoras
en el Hogar (Home Improvement Law):

Oficina de Asuntos del Consumidor y Regulación de Negocios (Office of Consumer Affairs and Business Regulation)
(617) 973-8787 o Llamada sin costo: (888) 283-3757

Para información sobre el proceso de mejoras
en el hogar, contacte las asociaciónes profesionales
de la industria de construcción:

  • Asociación Nacional de la Industria de Remodelación
  • (National Association of the Remodeling Industry-NARI)
  • División del Este de Mass (NARI Eastern Mass Division) (508) 839-9884
  • División del Oeste de Mass (NARI Western Mass Division) (413) 781-6274
  • Sitio en Internet de NARI: http://www.nari.org
  • Builders Association of Greater Boston (617) 773-1300
  • Home Builders Association of Massachusetts (800) 632-8168